Ensayos de largo plazo de Sistemas Agroforestales con café

La caficultura de alta tecnología en Centroamérica ha logrado eficientes rendimientos para grupos de productores selectos quienes producen café bajo las mejores condiciones. En las últimas décadas, la triplicación o quadruplicación de los rendimientos se ha generado sacrificando algunos procesos ecológicos, como los sistemas de reciclaje de nutrientes y las redes alimenticias.

Diversos sectores, entre ellos entidades financieras, grupos científicos, ambientalistas e incluso consumidores finales, han cuestionado por varias causas el sistema de alta tecnología dependientes de fuertes entradas de insumos sintéticos. Entre las razones se destaca: Primero, sus elevados costos para la compra de insumos junto con precios de café variables han creado mayor vulnerabilidad económica, aún para productores exitosos. Segundo, el modelo no es viable para muchos caficultores de fincas pequeñas y recursos limitados. Tercero, preocupa, en particular frente al contexto de cambios climáticos, la pérdida de biodiversidad por eliminar o simplificar la sombra en los cafetales. Finalmente, el alto uso de pesticidas y fertilizantes han ocasionado una fuerte degradación de los suelos junto con una mayor contaminación del ambiente en las cuencas, fuente de agua para las poblaciones rurales y urbanas.

Los caficultores han realizado varias acciones para reducir costos, facilitar su acceso a los mercados especiales y diversificar sus ingresos. El presente estudio tiene como objetivo identificar los procesos e interacciones ecológicas que puedan formar la base para el desarrollo de una caficultura sostenible. Un mejor rendimiento de estos procesos permitirá diseñar un sistema que utilice las eficiencias ecológicas para reducir los costos, mejorar la calidad y genera ingresos adicionales.

Con el objetivo de aportar conocimientos básicos para la promoción de caficultura sostenible y llenara vacíos importantes de información sobre interacciones agroecológicas y productividad  el CATIE ha estableció en el año 2000 dos experimentos de largo plazo uno en Turrialba, Costa Rica (zona baja húmeda) y Masatepe, Nicaragua (zona baja seca). 

Estos ensayos, con la colaboración de diferentes instituciones nacionales e internacionales, han permito el desarrollo de diferentes estudios  en temas como fertilidad y vida del suelo,  producción, servicios ambientales, enfermedades y plagas etc.  Cada ensayo compara la evolución de diferentes sistemas de producción de café (pleno sol, sistemas con asocio de diferentes tipos de árboles y con manejos convencionales y orgánicos en diferentes niveles). Se evalúa también el comportamiento de diferentes variedades de café;  por ejemplo en  Costa Rica se estudia el Caturra, Costa Rica 95, Híbridos F1 (Centroamérica y Milenio) entre otros; mientras que en Nicaragua se evalúan variedades como: Catrenic, Pacas, CARO, PARO y los Híbridos F1).

Por más de una década estos ensayos, inéditos en el mundo, generan continuamente una serie de datos e análisis que están disponibles para científicos, técnicos, estudiantes, productores y tomadores de decisión.